Le prétérit
Verbes réguliers et irréguliers

Il renvoie à un moment du passé:

Le prétérit est utilisé en anglais lorsque celui qui parle, ou écrit, fait référence à un moment du passé. Ce moment peut ne pas être daté dans la phrase, mais dans la tête de la personne qui l'énonce, il s'agit d'un point précis dans le passé. Et si la phrase comporte une date, le choix du prétérit s'imposera de toutes façons.

The accident happened last month, on the 12th of June.
L'accident est arrivé le mois dernier, le 12 juin.
I liked the show yesterday.
J'ai aimé le spectacle, hier.
- Jane travelled a lot when she was young.
Jane voyageait beaucoup quand elle était jeune.
- Did she travel alone?
Voyageait-t-elle seule?

Dans les exemples ci-dessus, les trois premières phrases sont datées d'une manière ou d'une autre par last month, the 12th of June, yesterday, when she was young... Mais même si la quatrième phrase n'est pas datée, on comprend bien que l'on fait référence à un moment précis du passé (celui où Jane était jeune et voyageait).

Il est facile à conjuguer:

La forme est la même à toutes les personnes, du singulier ou du pluriel. Le changement se situe simplement selon que l'on emploie la forme affirmative, interrogative ou négative.

A la forme affirmative:

On prend la base verbale du verbe, et on ajoute ed.

 sujet   +  verbe + ed  

The accident happened... / I liked... / Jane travelled...

NB Il peut y avoir quelques changements orthographiques qui ne sont pas abordés sur cette page.

A la forme interrogative:

On emploie l'auxiliaire (appelé aussi "opérateur") did que l'on place juste avant le sujet. Le verbe lui-même ne subit aucune modification: il reste dans sa forme de base (base verbale).

 did  + sujet + verbe

Did they like the show yesterday?
Did you call me this morning?
M'as-tu appelé ce matin?
Did she enjoy her trip to Asia?
A-t-elle aimé son voyage en Asie?

A la forme négative:

Il suffit de mettre l'auxiliaire did à la forme négative devant le verbe: did not, ou didn't (forme contractée, très employée, surtout à l'oral).

sujet + did not + verbe

She didn't enjoy her trip to Asia.
Elle n'a pas aimé son voyage en Asie.
The accident didn't happen by chance.
L'accident n'est pas arrivé par hasard.
We did not want to be late for the concert.
Nous ne voulions pas être en retard au concert.

Il concerne aussi des verbes irréguliers:

Certains verbes forment leur prétérit de manière irrégulière, mais seulement à la forme affirmative. A la place de la terminaison ed, on trouvera donc la forme irrégulière du verbe.

sujet + forme irrégulière du verbe

- I found your handbag this morning.
- Where did you find it?
- J'ai trouvé ton sac à main ce matin.
- Où l'as-tu trouvé?

found est la forme irrégulière du verbe find. On va donc l'employer pour la forme affirmative du prétérit. Mais pour les autres formes (interrogative et négative), on utilisera did et la base verbale, comme dans la deuxième phrase ci-dessus.

- I saw our new neighbours last night.
- Well, I didn't see them.
- J'ai vu nos nouveaux vosins hier soir.
- Eh bien, moi, je ne les ai pas vus.

Dans le premier exemple ci-dessus, saw est la forme irrégulière du verbe see. Chaque verbe irrégulier aura ainsi sa propre forme du prétérit (et aussi du participe passé). Il n'y a donc qu'une seule solution: il faut apprendre la forme irrégulière pour chaque verbe concerné.

Un exercice sur ce thème:

Deux exercices pour bien former le prétérit simple, ou pour choisir entre les deux formes du prétérit: simple ou be -ing.
Pages connexes

Pour voir un tableau de conjugaison, connaître le prétérit de "be", le prétérit modal...
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