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Le prétérit

Le prétérit renvoie à  un événement du passé, sans faire aucun lien avec le présent. C'est le temps typique du récit, lorsqu'on raconte une suite d'actions passées. Il s'emploie souvent avec des expressions servant à  dater les événements, comme yesterday, last month, 3 years ago, in 2001, when I was young, etc...

Le passé sous différentes formes:

Your father phoned yesterday. He wanted to know Margaret's address.
Ton père a téléphoné hier soir. Il voulait connaître l'adresse de Margaret.

Le simple fait de rajouter -ed à  un verbe (s'il est régulier) suffit à  le mettre au prétérit.

I found a bunch of keys yesterday. They were on my desk. Did you leave them there, John?
J'ai trouvé un trousseau de clés hier. Elles étaient sur mon bureau. Les as-tu laissées là, John?

Ci-dessus, find est un verbe irrégulier, qui au prétérit, devient foundWere est le prétérit de be.

There was a terrible fire in our neighbourhood during the weekend. A house  burnt for 4 hours and all the neighbours were panicky.
Il y a eu un épouvantable incendie dans notre quartier pendant le week-end. Une maison a brûlé pendant 4 heures et tous les voisins étaient paniqués.

didn't ask him because I did not have the time.
Je ne lui ai pas demandé parce que je n'avais pas le temps.

Comment former le prétérit?

A la forme affirmative:

Verbes réguliers: on ajoute ed à la base verbale.
Par exemple, le verbe want devient wanted.

Verbes irréguliers: on emploie la forme irrégulière propre à  chaque verbe.
Par exemple, go devient went, feel devient felt.
Il faut donc apprendre la forme du prétérit pour chaque verbe irrégulier.

A la forme interrogative et négative:

On emploie l'auxiliaire did (c'est-à-dire do au prétérit), mais le verbe lui-même ne change pas (base verbale).

Forme affir­mative
Forme interro­gative
Forme négative
Forme négative contractée
Verbes réguliers (exemples):
I liked Did I like did not like I didn't like
You liked Did you like? You did not like You didn't like
She (he/it) talked Did she talk? She did not talk She didn't talk
We arrived Did we arrive? We did not arrive We didn't arrive
You arrived Did you arrive? We did not arrive We didn't arrive
They talked Did they talk? They did not talk? They didn't talk
Verbes irréguliers (exemples)
They fell Did they fall? They did not fall They didn't fall
John came Did John come? John did not come John didn't come


Le prétérit de "be"


Forme affir­mative
Forme interro­gative
Forme négative
Forme négative contrac­tée
I  was
Was I?
I was not
I wasn't
You were
Were you?
You were not
You weren't
He (she / it) was
Was he?
He was not
He wasn't
We  were
Were we?
We  were not
We weren't
You were
Were you?
You were not
You weren't
They were
Were they?
They were not
They weren't

A noter: l'opérateur (ou auxiliaire) modal can devient could au prétérit (même conjugaison que "be"):

I couldn't find my mobile yesterday.
Je n'ai pas pu trouver mon téléphone portable hier.

Le prétérit modal

Le prétérit ne renvoie pas toujours au passé. Avec if, il peut ainsi exprimer une condition non réalisée dans le présent. On appelle cette situation l'irréel du présent:

If I had a lot of money, I would travel all over the world.
Si j'avais beaucoup d'argent, je voyagerais partout dans le monde. (sous-entendu: je n'ai pas beaucoup d'argent)

De même, on l'emploie aussi pour parler d'un souhait non réalisé (avec wish):

I wish I didn't have so much work.
J'aimerais ne pas avoir autant de travail.

Le prétérit employé de cette manière s'appelle un prétérit modal.

Une particularité: dans le ca d'un prétérit modal, avec be, on emploie souvent were à toutes les personnes:

If I were rich... Si j'étais riche...

Mais on dira: When I was young... (Il ne s'agit pas d'un prétérit modal).

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