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Le prétérit be + ing

Le prétérit be -ing (c'est-à-dire avec be et ing ajouté au verbe) renvoie au passé, comme le prétérit simple.

Mais avec la forme be -ing, celui qui parle va s'attarder sur un moment particulier du passé, pour décrire ce qui était en train de se produire à ce moment-là. C'est l'équivalent du présent be -ing, mais pour une situation passée.


Dire ce qui était en cours à un moment du passé

The child was sleeping at the back of the car when the accident happened.
L'enfant était en train de dormir à l'arrière de la voiture quand l'accident est arrivé.
While they were eating in the garden, it started raining.
Pendant qu'ils mangeaient dans le jardin, il a commencé à pleuvoir.
As the train was leaving, I realised I had forgotten my purse.
Comme le train partait, je m'aperçus que j'avais oublié mon porte-monnaie.
What were you doing yesterday at this time?
Que faisiez-vous hier à cette heure-ci?

Comme dans les trois premiers exemples ci-dessus, on trouvera souvent 2 actions:
- l'une exprimée au prétérit simple
- l'autre (celle sur laquelle on s'attarde, que l'on voit pour ainsi dire se dérouler sous nos yeux) exprimée au prétérit be -ing.
Pour exprimer la même idée en français, on emploiera généralement l'imparfait, ou-bien on dira qu'une action était en train de se produire.

On emploie fréquemment le prétérit be -ing avec des conjonctions typiques, telles que while (pendant que...) ou as (comme...).

Comment se forme le prétérit be + -ing?

On utilise be au prétérit suivi de la base verbale à laquelle on ajoute ing.

Forme affirmative Forme interrogative
Forme négative
( + Formes contractées)
I was reading Was I reading? I was not reading
(I wasn't reading)
You were reading Were you reading? You were not reading
(You weren't reading)
He was reading Was he / she (it) reading? He/she (it) was not reading
(He wasn't reading)
We were reading Were we reading? We were not reading
(We weren't reading)
You were reading Were you reading? You were not reading
(You weren't reading)
They were reading Were they reading? They were not reading
(They weren't reading)

Une orthographe variable

Lorsqu'un verbe se termine par une consonne précédée d'une (seule) voyelle, on redouble la consonne:

sit => they were sitting
travel => she was travelling

Les américains font quelques exceptions à cette règle en écrivant "traveling", par exemple, ou canceling.

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